D’origine très ancienne, il a été créé et sélectionné en Chine (c’était le chien préféré des Mandarins), mais il est aussi très apprécié en Hollande et en Angleterre. Ces deux nations ont d’ailleurs réclamé la paternité de la race en s’appuyant sur le très bon travail de sélection qu’ils ont effectué depuis des temps reculés. Finalement, la race du Carlin a été attribuée à la Grande-Bretagne. Ce chien a connu des moments difficiles mais il est de nouveau apprécié à sa juste valeur et assez répandu. 

Le Carlin est un petit chien extrêmement sympathique : très doux avec tout le monde, il est prêt à se faire dorloter par des étrangers, même si c’est son maître qu’il aime le plus au monde. Il adore recevoir des visites et adopte en général des attitudes plus « humaines » que canines (par exemple il regarde la télévision, il dort sur un lit en plaçant sa tête sur l’oreiller). Il a un grand sens de l’humour et aime beaucoup jouer et faire des farces. Malgré son aspect « bourru », son caractère est celui d’un vrai chien de compagnie, fiable en toute occasion.